We hebben een hecht netwerk nodig van onderzoekers en hoogleraren die werken rond smart cities

Nathalie Crutzen
directrice Smart City Institute

Studenten maken steden slim

Hoe maak je steden slimmer? Het Luikse Smart City Institute (SCI) stelt die vraag aan zijn studenten. Met succes, want jaarlijks komen die met zowat 60 ideeën op de proppen. Waarvan er al 20 uitgroeiden tot slimme start-ups.

Het Smart City Institute, opgericht in 2015, wil de samenleving warm maken voor smart cities. “Ons instituut volgt de evolutie van smart cities in binnen- en buitenland nauw op en publiceert wetenschappelijke artikels over dat onderwerp. En ook via conferenties en evenementen sensibiliseren we rond smart cities”, verduidelijkt SCI-directrice Nathalie Crutzen, hoogleraar duurzame strategie en ontwikkeling aan de HEC Management School van de Luikse universiteit.

“Daarnaast focussen we ons op de opleiding rond slimme steden. De 350 HEC-studenten in het tweede masterjaar moeten het Smart City-seminarie volgen. Zo sensibiliseer je alle studenten voor onderwerpen als duurzame energie in stedelijke omgevingen.”

60 nieuwe ideeën per jaar

Het eerste luik van het Smart Cityseminarie is eerder academisch, het tweede staat in het teken van de praktijk, vertelt Nathalie Crutzen: “Onze studenten bedenken er concrete oplossingen die Wallonië ‘smart’ maken. Elk jaar levert dat zo’n zestigtal ideeën op.”

En dat brengt Crutzen bij een andere belangrijke missie van het SCI: ondernemerschap en innovatie ondersteunen. “Het City Venture Lab is een incubator voor concrete ideeën en projecten. Vandaag staan er al 20 start-ups in de steigers.”

Vroeger werd de slimme stad puur vanuit een technisch – lees stedenbouwkundig – oogpunt bekeken. “Maar wij hebben een managementvisie”, legt Nathalie Crutzen uit. “Als je een regio aantrekkelijker wilt maken, moet je ook de juiste vragen stellen over economie en management. Uiteraard zijn smart cities een multidisciplinair fenomeen, dat beseffen wij ook. Bij de uiteindelijke realisatie komen ook heel wat andere disciplines kijken, zoals stedenbouw, sociologie, energie enzovoort.”

Partners voor de slimme stad

Het SCI is gekoppeld aan een businessschool – en dat is uniek. Maar ook bijzonder is de connectie tussen de academische wereld, de overheid (het Waalse Gewest) én 4 private partners (Belfius, Accenture, Proximus en Schréder). Die laatste geven mee vorm aan het Smart City-seminarie voor de HEC-studenten.

“Belfius helpt ons om smart city-projecten te financieren en zorgt voor heel wat expertise in dit domein tijdens onze seminaries. De bank is een sleutelfactor geworden om de concrete uitdagingen van slimme steden te begrijpen en aan te pakken. Bovendien is er de link met de Europese Investeringsbank (EIB) en de Smart City-financieringslijn”, legt Nathalie Crutzen uit.

Het City Venture Lab is een incubator voor concrete ideeën en projecten. Vandaag staan er al 20 start-ups in de steigers
Nathalie Crutzen, directrice Smart City Institute
Iedereen mee rond tafel

Om van Smart Belgium een succes te maken, zijn onderzoek, opleiding, ondernemerschap en innovatie essentieel. En dus moeten ook academici hun verantwoordelijkheid opnemen, meent Nathalie Crutzen. “We hebben een hecht netwerk nodig van onderzoekers en hoogleraren die werken rond smart cities. Het academische netwerk B-SCAN (Belgian Smart City Academic Network), dat mijn VUB-collega Pieter Ballon oprichtte, stemt mij dan ook hoopvol. Het brengt alle academici samen rond de tafel.”

“En dat hebben we nodig, want de transitie naar intelligente en duurzame steden is volop bezig”, besluit Nathalie Crutzen. “We moeten in actie schieten – op elk niveau: gemeentelijk, gewestelijk en provinciaal. En dan gaat het niet alleen over politiek. Het gaat over iedere Belg. De dynamiek is er nu en die moeten we blijven stimuleren. Want alleen zo kunnen in heel België steeds meer slimme steden ontstaan.”